模擬器

從報上讀到一則趣聞,謂某學者向一群五歲的小朋友進行了一項測試:給每人一枚糖果,但叮囑只要忍耐五分鐘才吃的話,便可以另外獲獎一枚糖果。結果是一部分小朋友待過了五分鐘才吃,另一部分則偷吃了糖果。然而,有趣的地方是在二十年後,學者又訪問了那班已經成年的研究對象,統計出當年沒偷吃糖果的小朋友,成就都比另一部分的研究對象較高。讀到這裡,我驚訝於這位學者,竟然為了一項研究,可以經年累月地去等足二十年。

然而,並非每項研究也容許花這麼長的時間去等,所以我們便利用電腦學的人工智慧技術來創造一個跟現實相同的虛擬世界,讓我們可以利用運算數據來作預測,而這個虛擬世界叫作模擬器(Simulator)。以環境保護為例,科學家揚言,一百年後,地球的平均氣溫會上升二至五度。一來,我們沒有這麼長的壽命去求證;二來,我們也不希望問題惡化下去,所以我們便用上模擬器來預測一百年後對地球的影響,假如模擬出來的結果是負面的話,這便成了環境保護有力的理據。

但要『創造』一個跟現實一樣的世界談何容易?因為現實本身就不是一件簡單的東西。又以環境保護為例,經濟發展會否令環境惡化?人口增長又如何?另外戰爭、中國掘起、鐵路發展、混燃汽車的普及,甚至潮流、個人生活模式的轉變等等,都可以是客觀數劇據的一部分。若然忽略了其中一項,則嫌研究不夠客觀;但若要統統計算在內,恐怕要用上超級電腦,運算數年才能得出結果。

然而,當中亦有簡單的模擬器,例如超級巿場在模擬器上試業,測試人流、人手安排等等,計算出最具成本效益的營運模式;早年亦有電腦公司推出以模擬系列的電腦遊戲,例如 Sim City、Sim Tower、Sim Life 等等。隨著電腦運算速度愈來愈快,模擬器將變得廣泛。未來,女孩子在初次約會之前,可以先把兩人的資料輸入模擬器,再計算廿年後的境況 ── Oh My God,他不但口臭、粗魯、無上進心、還愛打老婆,為免『遇人不淑』,還是爽約算了。

怪不得運程書籍會這般暢銷。

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